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26 de marzo, 2020

Repensar el cierre por el coronavirus

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CEES

Ninguna sociedad puede salvaguardar la salud pública por mucho tiempo a costa de su salud económica.

Los mercados financieros pararon su caída el jueves, pero nadie debería pensar que esta calamidad económica ha terminado. Si este cierre ordenado por el gobierno continúa por mucho más de una o dos semanas, el costo humano de la pérdida de empleos y quiebras bancarias excederá lo que la mayoría de los estadounidenses imaginan. Esto no será lectura popular en algunos círculos, pero los funcionarios federales y estatales deben comenzar a ajustar su estrategia antivirus ahora para evitar una recesión económica que podría superar al daño experimentado en 2008-2009. El vasto proyecto de distanciamiento social de los últimos 10 días más o menos ha sido necesario y ha hecho mucho bien. Las advertencias sobre grandes reuniones de más de 10 personas y la limitación del acceso a hogares de ancianos salvarán vidas. El público ha recibido una educación crucial en higiene y prevención de enfermedades, e incluso los jóvenes pueden recibir el mensaje. Con suerte, este cambio de comportamiento reducirá la propagación del coronavirus lo suficiente como para que nuestros hospitales no se vean abrumados con los pacientes. Anthony Fauci, Scott Gottlieb y otros expertos en enfermedades están comprando tiempo crucial para que la industria gubernamental y privada reúna recursos contra el virus. Sin embargo, los costos de este cierre nacional están creciendo por horas, y no nos referimos al gasto federal. Nos referimos a un tsunami de destrucción económica que hará que decenas de millones pierdan sus empleos a medida que el comercio y la producción simplemente cesen. Muchas grandes empresas pueden resistir unas pocas semanas sin ingresos, pero eso no es cierto para millones de pequeñas y medianas empresas. Incluso las empresas con excesos de efectivo operan con márgenes estrechos y pueden desangrar sus reservas en un mes. Primero despedirán a los empleados y luego, por necesidad, cerrarán. Otro mes como esta semana y los despidos se medirán en millones de personas.              La pérdida de capacidad instalada en la producción será profunda y llevará años reconstruirla. En una recesión normal, Estados Unidos pierde alrededor del 5% de la producción nacional en el transcurso de un año más o menos. En este caso, podemos perder esa cantidad, o el doble, en un mes. Nuestro amigo Ed Hyman, el economista de Wall Street, ajustó el jueves su estimación para el segundo trimestre a una pérdida de tasa anual en el PIB de menos -20%. La afirmación del secretario del Tesoro, Steven Mnuchin, el jueves en Fox Business de que la economía logrará impulsar todo esto quedará como una feliz conversación si esto continúa por mucho más tiempo. Si el PIB le parece un concepto abstracto, considere el costo humano. Piense en el empresario que ha invertido su vida en cocinar costillas de cerdo de Memphis solo para ver a sus clientes desaparecer en una semana. O la cadena minorista de 30 tiendas que emplea a cientos, pero no ve ventas y debe cerrar sus puertas. 

O la recién graduada con una deuda de $ 20,000 en préstamos estudiantiles, asumida gracias al estímulo de los políticos, que se ve despedida de su primer trabajo. Quizás pueda regresar a casa y vivir con sus padres, pero ¿y si también los despiden? ¿Cómo se mide el costo humano de estos sueños triturados, vidas dadas vuelta o daños a la salud mental que resultan de las órdenes de los gobiernos federales y estatales?

Algunos en los medios que no entienden como operan los negocios estadounidenses dicen que China logró manejar un shock comparable a su economía y ahora está comenzando a recuperarse. ¿Por qué los Estados Unidos no puede hacerlo también? Esto ignora que el estado chino posee una enorme participación en esa economía y decidió absorber las pérdidas. En los Estados Unidos, esas pérdidas correrán a cargo de propietarios privados y trabajadores que dependen de una economía privada en funcionamiento. No tienen un balance estatal al que recurrir.

Los políticos en Washington les dicen a los estadounidenses, como siempre lo hacen, que van a rescatarlos, enviando cheques a particulares y ofreciendo préstamos a empresas. Pero no hay una cantidad de dinero que pueda compensar las pérdidas de la magnitud que enfrentamos si esto se extiende por varias semanas más. Después del primer millardo de dólares este mes, ¿tendremos que gastar otro millardo de dólares en abril y otro en junio?[1]

Para cuando el programa de préstamos para pequeñas empresas del Tesoro logre permear a través de las capas burocráticos —completo con propietarios que ordenan que no se puede despedir a nadie como precio para obtener el préstamo— millones de empresas estarán en bancarrota y decenas de millones quedarán desempleados.

Quizás tengamos suerte, y el genio humano y capitalista para la innovación producirá una vacuna más rápido de lo esperado, o al menos tratamientos que reduzcan los síntomas de Covid-19. Pero salvo eso, nuestros líderes y nuestra sociedad pronto necesitarán cambiar su estrategia de lucha contra virus a algo que sea sostenible.

El Dr. Fauci ha explicado que esta política de bloqueo severo dura 14 días en su fase inicial. La orientación nacional se reconsideraría en función de la propagación de la enfermedad. Ese debería ser el momento, si no antes, de ofrecer una nueva guía sobre lo que podría llamarse la fase dos de la campaña de pandemia de coronavirus.

Eso seguramente incluirá medidas estrictas para aislar y proteger a los más vulnerables: nuestros ancianos y aquellos con problemas médicos subyacentes. Esto no debería convertirse en un debate sobre cuántas vidas sacrificar contra cuántos trabajos perdidos podemos tolerar. El distanciamiento social sustancial y otras medidas tendrán que continuar por algún tiempo de alguna forma, dependiendo de cómo evolucione nuestro conocimiento del virus y sus efectos.

Pero ninguna sociedad puede salvaguardar la salud pública por mucho tiempo a costa de su salud económica general. Incluso los recursos de Estados Unidos para combatir una plaga viral no son ilimitados, y serán cada vez más limitados a medida que las personas pierdan sus empleos, cierren negocios y la prosperidad de los Estados Unidos dé paso a la pobreza. Estados Unidos necesita urgentemente una estrategia de pandemia que sea más sostenible económica y socialmente que el bloqueo nacional actual.

[1] Un millardo equivale a mil millones, en inglés el término que se utiliza es billion.

 

*Publicado en WSJ el 19 de marzo del 2020. https://www.wsj.com/articles/rethinking-the-coronavirus-shutdown-11584659154

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